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Williams sagte, dass die Verbraucher zwischen 2010 und 2017 dazu verleitet wurden, zusätzliche Kosten zu zahlen, um Produkte zu kaufen, die von Eiern bis zu Steak reichen und ihrer Meinung nach besser für die Umwelt und ihre eigene Gesundheit sind. Stattdessen kauften sie unwissentlich Lebensmittel, die sich auf landwirtschaftliche Praktiken stützten, einschließlich des Einsatzes chemischer Pestizide zum Anbau von Pflanzen, gegen die sie sich aussprachen.

“Tausende und Abertausende Verbraucher bezahlten für Produkte, die sie nicht erhielten, und bezahlten für Produkte, die sie nicht wollten”, sagte Williams. “Dies hat dem Vertrauen der amerikanischen Öffentlichkeit in Bio-Produkte einen unschätzbaren Schaden zugefügt.”

Williams sagte, der Betrug habe anderen Bio-Bauern geschadet, die sich an die Regeln hielten, aber nicht mit den niedrigen Preisen der in Iowa ansässigen Getreidevermittlung von Constant mithalten konnten.

Williams befahl Constant, einem 60-jährigen Bauern und ehemaligen Schulvorstandspräsidenten aus Chillicothe, Missouri, 122 Monate im Bundesgefängnis zu verbringen, als seine Frau und andere Verwandte schluchzten.

Früher am Tag gab Williams drei Bauern in Overton, Nebraska, kürzere Haftstrafen, die Constant rekrutierte, um sich dem Plan anzuschließen. Williams beschrieb die drei als weitgehend gesetzestreue Bürger, einschließlich eines “legitimen Kriegshelden”, der der Gier erlag, als Constant ihnen die Gelegenheit gab.

Michael Potter, 41, wurde angewiesen, 24 Monate hinter Gittern zu dienen; James Brennan, 41, wurde zu 20 Monaten Haft verurteilt; und sein Vater, der 71-jährige Tom Brennan, wurde zu drei Monaten Haft verurteilt. Williams sagte, der kürzere Satz für den älteren Brennan spiegelte sein Heldentum als geschmückter Zugführer im Vietnamkrieg wider.

Alle vier am Freitag verurteilten Landwirte hatten sich schuldig bekannt, Betrugsvorwürfe erhoben zu haben, und mit einer zweijährigen Untersuchung zusammengearbeitet, die noch nicht abgeschlossen war. Ein fünfter Bauer hat sich ebenfalls schuldig bekannt und wartet auf die Verurteilung.

Die Landwirte bauten traditionellen Mais und Sojabohnen an, mischten sie mit einer kleinen Menge zertifizierten Bio-Getreides und vermarkteten sie fälschlicherweise alle als bio-zertifiziert vom US-Landwirtschaftsministerium. Der größte Teil des Getreides wurde als Tierfutter an Unternehmen verkauft, die Bio-Fleisch und Fleischprodukte vermarkteten.

Die Bauern ernten mehr als 120 Millionen US-Dollar an Erlösen aus dem Verkauf des verdorbenen Getreides. Die Regelung könnte bis zu 7 Prozent des 2016 in den USA angebauten Bio-Mais und 8 Prozent der Bio-Sojabohnen betreffen, teilten Staatsanwälte mit.

Das Nationale Bio-Programm des US-Landwirtschaftsministeriums schreibt vor, dass Pflanzen ohne Düngemittel, Klärschlamm und andere Substanzen angebaut werden müssen.

Das Cornucopia Institute, eine Überwachungsgruppe der Bio-Industrie, kritisierte das USDA als zu nachsichtig gegenüber Produzenten, die seine Standards missachten. Verstöße werden in der Regel durch USDA-Durchsetzungsmaßnahmen geahndet, die Geldstrafen, Widerrufe und Verbote nach sich ziehen können. Bundesstrafrechtliche Anklagen seien jedoch selten, sagte der Direktor der Gruppe, Mark Kastel.

Der stellvertretende US-Anwalt Jacob Schunk sagte, dass die Verbraucher im Rahmen des Programms mindestens 250 Millionen US-Dollar für betrügerische Bio-Produkte gezahlt hätten – und vielleicht 1 Milliarde US-Dollar oder mehr. Er sagte, dass Constant seit Jahren ein Bio-Zertifizierungssystem ausnutzt, das auf der Ehrlichkeit von Landwirten und privaten Zertifizierern beruht.

“Er hat die Schwäche des Systems erkannt und es immer wieder ausgenutzt”, sagte Schunk.

Er stellte fest, dass Constant in einem Gerichtsverfahren zugegeben hatte, einen Teil des Geldes für Urlaub und wiederholte Reisen nach Las Vegas ausgegeben zu haben. Constant, dessen 39-jährige Frau am Freitag im Gerichtssaal saß, gab in der Akte zu, dass er zwei Millionen Dollar für die Unterstützung von drei Frauen ausgab, mit denen er Beziehungen aufbaute.

Constant sagte, er übernehme die volle Verantwortung für sein Verbrechen und entschuldige sich bei seiner Familie und den Getreidehändlern, Bauern, Viehzüchtern und Verbrauchern, die er abgezockt habe.

“Die Bio-Industrie in diesem Land baut auf Vertrauen und ich habe dieses Vertrauen verletzt”, sagte er.

Der Anwalt von Constant, Mark Weinhardt, beschrieb seinen Mandanten als eine Säule der Gemeinde in Chillicothe, wo Constant als großzügig mit seinem Geld und seiner Zeit bekannt war.

Aber Williams sagte, dass Constant dem Getreide ähnlich sei, das er vermarktete.

“Er ist nicht das, was beworben wird”, sagte der Richter. “Unter der Oberfläche hat er gelogen und geschummelt.”

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